Una nueva investigación en psicología revela un fuerte vínculo entre el propósito de la vida y la reducción de la depresión

Una nueva investigación en psicología revela un fuerte vínculo entre el propósito de la vida y la reducción de la depresión

Investigaciones recientes han demostrado una conexión significativa entre tener un sentido de propósito en la vida y niveles más bajos de depresión y ansiedad.
18 Diciembre 2023

Este hallazgo, basado en datos de decenas de miles de personas y publicado en el Journal of Clinical Psychology, sugiere que tener la sensación de que su vida tiene significado y dirección puede influir en su bienestar mental.

La depresión y la ansiedad se encuentran entre los trastornos de salud mental más comunes a nivel mundial y afectan las vidas de millones. La Organización Mundial de la Salud ha identificado la depresión como una de las principales causas de discapacidad en todo el mundo. Dada su prevalencia e impacto, encontrar formas de prevenir y tratar eficazmente estas afecciones es una alta prioridad en salud pública y psicología.

Comprender cómo el propósito en la vida interactúa con los trastornos de salud mental puede informar las estrategias de tratamiento y prevención. Si se descubre que un fuerte sentido de propósito protege significativamente contra la depresión y la ansiedad, los profesionales de la salud mental pueden integrar métodos para cultivar y fortalecer este sentido de propósito en las intervenciones terapéuticas.

“Uno de mis intereses es el área de la psicología positiva, que se centra en las fortalezas y el potencial de crecimiento de las personas. Tener un propósito en la vida puede ser una fortaleza y puede ayudar a las personas a prosperar y amortiguar los efectos de los eventos adversos”, dijo la autora del estudio Nicola Schutte, profesora asociada de psicología en la Universidad de Nueva Inglaterra en Australia.

Un metanálisis implica recopilar y sintetizar sistemáticamente los hallazgos de varios estudios individuales para llegar a una comprensión más completa de un tema en particular. Este enfoque es particularmente valioso en la investigación de la salud, ya que amalgama diversos hallazgos en un todo coherente, ofreciendo conclusiones más definitivas que las que podría ofrecer un solo estudio.

En este metanálisis en particular, los investigadores se embarcaron en una búsqueda exhaustiva de estudios que hubieran explorado la relación entre el propósito en la vida y la depresión o la ansiedad. Utilizando bases de datos como Scopus y PsycINFO, recopilaron artículos de investigación relevantes. Después de una evaluación exhaustiva, el análisis final incluyó datos de 89 estudios que abarcaban a más de 66.000 participantes.

Los investigadores encontraron que un mayor sentido de propósito en la vida estaba fuertemente asociado con niveles más bajos de depresión. El tamaño del efecto de esta relación, medido como coeficiente de correlación (r), fue de -0,49. Esto indica que a medida que aumenta el sentido de propósito en la vida de una persona, los síntomas de depresión disminuyen significativamente.

La relación entre el sentido de propósito y la ansiedad, aunque todavía negativa, fue moderada en comparación con la depresión. El tamaño del efecto aquí fue -0,36, lo que sugiere que un mayor sentido de propósito también se asocia con niveles reducidos de ansiedad, pero la asociación no es tan fuerte como lo es con la depresión.

Un aspecto interesante de los hallazgos fue cómo las relaciones diferían entre las poblaciones clínicas y sanas. En el caso de la ansiedad, la correlación negativa con el propósito de vida fue más pronunciada en aquellos ya diagnosticados con problemas de salud física o mental. Esto sugiere que para las personas que enfrentan problemas de salud, tener un sentido de propósito podría desempeñar un papel más vital en el manejo de la ansiedad.

La edad y el género, por otro lado, no moderaron significativamente la relación entre propósito y depresión/ansiedad.

"Nuestro metanálisis encontró que en todos los estudios un mayor propósito en la vida se asociaba con menos síntomas de depresión y ansiedad", dijo Schutte a PsyPost. "Desarrollar y mantener un sentido de propósito en la vida y percibir que la vida y el mundo que nos rodea tienen significado puede ayudarnos a trabajar para alcanzar metas y ayudarnos cuando enfrentamos desafíos".

Sin embargo, es fundamental comprender que estos hallazgos, si bien son importantes, tienen limitaciones. En primer lugar, la naturaleza del estudio como metanálisis significa que solo proporciona correlaciones y no causalidad. En otras palabras, si bien un fuerte sentido de propósito está relacionado con una menor depresión y ansiedad, no está claro si este sentido de propósito conduce directamente a una mejor salud mental, ni cómo.

La investigación futura es esencial para desentrañar aún más esta relación. Específicamente, se necesitan estudios experimentales para comprender la dinámica de causa y efecto entre el propósito de la vida y la salud mental. Esta investigación podría allanar el camino para nuevos enfoques terapéuticos que se centren en mejorar el propósito de la vida como medio para combatir la depresión y la ansiedad.

"Sería útil realizar más investigaciones sobre los enfoques más eficaces para desarrollar y mantener un propósito en la vida", dijo Schutte.

El estudio, "La relación entre el propósito de la vida y la depresión y la ansiedad: un metanálisis", fue escrito por Ian D. Boreham y Nicola S. Schutte.

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